Система комплектования войск на основе всеобщей воинской повинности с относительно коротким сроком действительной службы и длительным пребыванием в запасе была впервые введена в Пруссии после разгрома ее Наполеоном и проверена в войнах конца XIX века.

Благодаря детально отработанной системе комплектования, охватывающей большую часть взрослого населения, к началу ХХ века Германия имела многомиллионную армию военного времени.

Армия комплектовалась по территориальной системе с незначительными исключениями для пограничных округов. Такая система позволяла наладить точный и удобный учет всех военнообязанных, упростить мобилизацию и приведение в боевую готовность.

Вся территория Германской империи к 1914 г. делилась на 24 округа (21 имперский и 3 баварских) по числу армейских корпусов мирного времени.

Гвардейский корпус традиционно комплектовался призывниками со всей Пруссии, а с 70-х годов XIX века – также из Эльзаса и Лотарингии.

В мирное время все немецкие мужчины в возрасте от 17 до 45 лет числились военнообязанными. Призывной возраст был установлен  20-летний, но достигшие 17-летнего возраста до призыва зачислялись в ландштурм (Landsturm – ополчение). Эта категория призывников в начале войны дала германской армии большое число добровольцев, а позднее стала призываться на службу.

Действительная служба продолжалась два года (в кавалерии и артиллерии три). После завершения службы солдата на 4,5 года зачисляли в резерв (Reserwe). Затем он числился в ландвере (Landwehr -запас)  1-го призыва 5 лет и в ландвере 2-го призыва 8 лет. Общий срок службы составлял 19,5 лет, с 20 до 39,5 лет.

Находясь в резерве мужчина мог дважды в год призываться на сборы. По окончании службы ветераны зачислялись в ландштурм 2-го призыва до сорокапятилетнего возраста.

Все признанные негодными к службе  зачислялись прямо в ландштурм 1-го призыва, а освобожденные от службы по любым основаниям – на 12,5 лет в эрзац-резерв, а затем в ландвер 2-го призыва или ландштурм 1-го, а затем до 45-летнего возраста – в ландштурм 2-го призыва.

В результате эрзац-резерв и ландштурм 1-го призыва представляли собой совершенно необученные контингенты. Поэтому во время войны, когда огромная потребность в людях вынудила призывать эти контингенты, пришлось организовывать их обучение в запасных частях перед отправкой на фронт. 

Комплектование унтер-офицерами производилось путем отбора зарекомендовавших себя верной и преданной службой солдат, которые оставлялись на сверхсрочную службу и после обучения в специальных учебных подразделениях назначались на унтер-офицерские должности.

Так как главная роль в обучении и воспитании рядовых, особенно одиночного бойца, и в поддержании внутреннего порядка в подразделениях принадлежала унтер-офицерскому составу, то для закрепления этих кадров в войсках им предоставлялись различные льготы и привилегии (служебные, бытовые, материальные). Они имели также возможность выйти в офицеры, особенно в военное время. Отслужившие установленные сроки сверхсрочной службы унтер-офицеры зачислялись в запас.